En savoir plus sur Opel

En savoir plus sur Opel

juillet 15, 2021 0 Par Michel

Avec le visionnaire autrichien Max Valier, ce magnat allemand a lancé le premier programme de fusées au monde. Cela peut sembler familier : L’un des hommes les plus riches du monde, également charismatique et doué pour les relations publiques, lance sa propre entreprise privée d’automobiles et de fusées, dans le but de révolutionner ces deux domaines.

Un siècle avant Elon Musk, il y avait Fritz von Opel

Si Fritz von Opel ressemble à un clone d’Elon Musk, il y a des différences. Il travaillait dans les années 1920, pas dans les années 2020. Von Opel a hérité de sa fortune plutôt que de la faire lui-même. Bien qu’il occupe une place importante dans l’histoire de la fusée, il était plus financier qu’ingénieur. Enfin, alors que Musk pourrait réussir à transformer le voyage spatial, pour von Opel, il s’agissait plutôt d’un intérêt secondaire. Fritz von Opel, qui est décédé il y a 50 ans ce mois-ci, est né en 1899. Il était le fils de Wilhelm von Opel, dont l’entreprise de construction automobile l’a fait connaître comme “le Henry Ford d’Allemagne”. Après avoir obtenu un diplôme d’ingénieur à l’université technique de Darmstadt, Fritz a été nommé directeur des essais de l’usine automobile Opel et chargé de la publicité. Ce dernier poste convient à sa personnalité flamboyante, car il est déjà bien connu en Allemagne en tant que sportif et vainqueur de courses de bateaux de vitesse, de motos et d’automobiles.

Comme d’autres constructeurs automobiles de l’époque, la société Opel a participé aux débuts de l’aviation. En 1909, elle a offert un prix de 4 000 dollars, très probablement pour un record de distance, et en 1912, elle produisait un moteur d’avion de 60 chevaux. Mais Fritz von Opel a découvert les fusées en 1927, lorsqu’il a fait la connaissance du vulgarisateur scientifique autrichien Max Valier, qui était alors le principal défenseur européen de la possibilité des vols spatiaux. La vie de Valier avait été bouleversée trois ans plus tôt par la lecture de l’ouvrage de Hermann Oberth, The Rocket into Interplanetary Space, le premier plan détaillé sur la manière dont l’humanité pourrait effectuer des vols spatiaux grâce au développement de fusées à propergol liquide alimentées soit par de l’oxygène et de l’alcool liquides, soit par de l’oxygène et de l’hydrogène liquides. Séduit par les idées d’Oberth, Valier pensait que le livre était “inintelligible” pour le profane, car il était truffé de mathématiques avancées. Mais il comprenait la signification stupéfiante de ce qu’Oberth proposait : La fusée à propergol liquide était la véritable clé pour s’aventurer dans le système solaire et au-delà.

Inspiration qui va bousculer l’avenir

Après avoir lu le livre d’Oberth en janvier 1924, Valier propose à l’auteur et à l’éditeur Oldenbourg de populariser le livre au moyen d’articles illustrés et de conférences avec diapositives, et pourrait même collaborer avec Oberth à un autre livre destiné aux profanes. Valier finit par l’écrire seul. Son livre Der Vorstoss in den Weltraum (L’avancée dans l’espace) est sorti en 1925, et a connu un succès phénoménal. Raketenfahrt : Eine Technische Möglichkeit (Voyage en fusée : une possibilité technique), a suivi trois ans plus tard, et a également connu un énorme succès. En outre, il écrit un grand nombre d’articles de magazines et de journaux sur les voyages spatiaux et donne de nombreuses conférences sur le sujet. Valier est ainsi devenu l’un des premiers à expliquer les idées d’Oberth sur les vols spatiaux, et a même proposé ses propres visions futuristes. Alors qu’Oberth était avant tout un théoricien, Valier voulait que ses idées soient mises en pratique. Ainsi, dès la mi-juillet 1924, Valier avait déjà imaginé un moyen de participer à la construction d’une fusée expérimentale à propergol liquide, mais ce n’est qu’en 1927 qu’il a commencé à créer ce qui était, en fait, son propre programme spatial.

Il avait cependant besoin d’un soutien.

Après s’être heurté à la compagnie d’aviation Junkers et à plusieurs entreprises étrangères, il se tourne à l’automne 1927 vers Fritz von Opel. Le jeune magnat de l’automobile voit tout de suite les possibilités, notamment la publicité qu’il pourrait obtenir pour lui-même et pour l’entreprise familiale. Le 8 décembre, un contrat est signé entre Valier et von Opel, qui inclut dans sa phase finale un partenariat dans une entreprise de vols habités en fusée. Friedrich Sander, propriétaire d’une entreprise pyrotechnique à Wesermünde, sur la côte allemande de la mer du Nord, signe également le contrat. Il y produit des fusées à poudre avec des cordes de sauvetage pour les opérations de sauvetage en mer, ainsi que des fusées de signalisation pour les navires marchands et autres. Les fusées de Sander, dans leurs boîtiers en acier, étaient assez fiables pour l’époque, même si elles produisaient un échappement extrêmement fumant.

Au début de l’année 1928, Valier et Sander effectuent une série d’essais statiques élémentaires à Wesermünde pour enregistrer les bases de la production de la poussée des fusées et les temps de combustion. Pendant ce temps, dans la vaste usine automobile d’Opel à Rüsselsheim am Main, entre Francfort et Mayence, Fritz surveille la construction d’une voiture spéciale qui sera équipée de bancs de fusées Sander. Lui et Valier avaient convenu qu’une voiture-fusée, utilisant un châssis Opel standard, serait la première étape du développement par Valier de fusées pour les voyages spatiaux.

La réussite était au rendez vous

Le 12 mars, sur une piste située dans l’usine Opel, l’ancien pilote de course Kurt C. Volkhart prend place aux commandes de la voiture noire brillante pour se préparer à son premier essai. Le nom “Opel” est inscrit en caractères gras sur les deux côtés de la voiture, ce qui prouve qu’il s’agit plus d’un coup de publicité que d’une avancée technique. En fait, parce qu’il utilisait des fusées ordinaires à propergol solide, le véhicule d’Opel n’a pas vraiment fait progresser la technologie des fusées. L’Opel-RAK 1, comme on l’appelle, atteint 47 mph lors de son premier essai et passe aux fusées Sander de plus forte poussée. Le 23 mai, Von Opel lui-même prend le volant pour la première démonstration publique à l’Avus Speedway de Berlin, devant la foule et les cameramen des journaux télévisés. Cette voiture Opel-RAK 2, équipée d’un banc complet de 24 fusées Sander de plus forte poussée, atteint une vitesse maximale de 143 mph.

Ces cascades ont attiré l’attention du grand public sur la propulsion par fusée et ont donné naissance à une petite mode appelée Raketenrumnmel, ou “grondement des fusées”. Même Wernher von Braun, âgé de 16 ans, a été piqué par le virus, construisant sa propre voiture-fusée artisanale et manquant de se tuer au passage. Les voitures Opel RAK apparaissent dans toutes sortes de publicités, de poèmes, de cartes de Noël et de pièces commémoratives. D’une certaine manière, elles préfigurent la vague de jouets et de culture populaire axés sur l’espace qui mènera à l’ère spatiale de la fin des années 1950.